A oscuras no

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Por: Jennifer Wolff

El anuncio reciente de la Autoridad de Acueductos y Alcantarillados (AAA) a los mercados financieros sobre un aumento en sus tarifas para los años fiscales 2018 y 2019 es un ejemplo de la lógica retorcida con que se maneja la cosa pública en estos días. Se cuecen asuntos medulares a puertas cerradas, se discuten con asesores, técnicos, y firmas de inversión, mientras el público al que le tocará pagarlos, sufrirlos, o ejecutarlos permanece a oscuras de lo que se trama a sus espaldas.

Si bien la opacidad ha sido una característica de la gestión pública en la isla, la crisis fiscal del gobierno parece haber agudizado la práctica, ejecutada ahora con prisa por parte de los oficiales, y recibida con cansancio por parte de un público agobiado por la falta de agua, el “IVU agrandado” y la enorme complejidad del asunto fiscal. READ MORE

Las claves políticas para resolver la crisis

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Por: Deepak Lamba Nieves

La admisión oficial de que el gobierno no puede pagar sus deudas ha desatado un interés algo morboso entre los medios locales e internacionales y una igual fascinación entre viejos y nuevos expertos. Ciudadanos de a pie e intelectuales se han convertido en espectadores y críticos de nuestra versión de la tragedia griega. La idea de que una crisis crea espacios para intentar soluciones osadas y que desaprovecharla es un pecado capital se ha convertido en una máxima popular y en una estrategia del arte de gobernar en nuestros tiempos.

Aprovechando el dramatismo que acompaña cualquier “momento clave”, durante las pasadas semanas hemos sido testigos de una singular avalancha de datos, opiniones, discursos, propuestas de futuro y frases trilladas que buscan describir y atajar la gran “espiral de muerte” que es nuestra crisis fiscal. Además de una buena dosis de clisés e histrionismo, hoy contamos con numerosas recetas, de diversas tendencias ideológicas, para intentar atender nuestros malestares. No obstante, todavía estamos lejos de identificar un tratamiento efectivo para nuestros padecimientos. READ MORE

El discreto encanto de la frugalidad

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Hablar de frugalidad en Puerto Rico es algo complejo. No compartimos como pueblo una definición clara del término. Durante demasiado tiempo ha reinado la percepción de que ser frugal es sinónimo de tacañería. Hemos confundido lo necesario con lo deseado y, gracias a las múltiples avenidas habidas para acceder al dinero (prestado, trabajado en la economía formal o informal o transferido como asistencia social) nos creímos que nuestras identidades estaban íntimamente ligadas al consumismo de lo último en el mercado.

Frugalidad es una filosofía de vida que predica que se puede vivir con lo justo. O sea, gastar sólo lo necesario y ahorrar en la mayor medida posible. Se trata, al fin y al cabo, de optimizar los recursos para evitar malgastarlos en lo innecesario. En lenguaje sencillo, la frugalidad nos proporciona una sensatez en el consumo, algo que no ha sido uso y costumbre en nuestros estilos alegres personales y colectivos. READ MORE

La deuda pública: mitos y realidades

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El anuncio por parte del Banco Gubernamental de Fomento que, de no llevarse a cabo ciertas transacciones financieras, el gobierno de Puerto Rico se quedaría sin la liquidez suficiente para honrar todas sus obligaciones en algún momento durante los próximos tres meses ha generado todo tipo desinformación y la repetición impensada de mitos que se han propagado por los medios de comunicación tradicionales y las redes sociales.

Mito: El pago de los bonos tiene prioridad sobre cualquier otro gasto gubernamental.

Realidad: La Constitución de Puerto Rico establece en su Artículo VI, sección 8 que: “Cuando los recursos disponibles para un año económico no basten para cubrir las asignaciones aprobadas para ese año, se procederá en primer término, al pago de intereses y amortización de la deuda pública, y luego se harán los demás desembolsos de acuerdo con la norma de prioridades que se establezca por ley.” READ MORE

Impuestos y deudas

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La decisión de aumentar el IVU a 11.5%, y de implantar un IVA con esa tasa comenzando en abril de 2016, ha generado un debate destemplado sobre los méritos y defectos del IVU, el IVA, y el arbitrio general en los puntos de entrada a Puerto Rico. Sin embargo, en todo este debate se ha ignorado que el componente que más ha contribuido al aumento incremental en los gastos del Fondo General durante los últimos años ha sido el servicio de la deuda de los bonos de obligación general, cuyo repago tiene preferencia sobre cualquier otro gasto del gobierno de acuerdo con el artículo VI, sección 8 de nuestra Constitución.

Linaje colonial

Esta preferencia en el pago del servicio de la deuda se remonta al párrafo 19 de la sección 34 de la Ley Jones de 1917, que establecía un orden de preferencia en el pago de las obligaciones del gobierno de Puerto Rico—sujeto a una determinación contraria del gobernador—en caso de que los recaudos del gobierno resultaran insuficientes para cubrir los gastos presupuestados.

Esa sección de la Ley Jones establecía que “los gastos ordinarios de los departamentos legislativo, ejecutivo y judicial del gobierno estatal, y el interés sobre cualquier deuda pública, deberán ser pagados primeros en su totalidad.” De acuerdo con José Trías Monge, esta disposición la incluyó John Franklin Shafroth, ex-gobernador de y senador por el estado de Colorado, y “calca esencialmente las disposiciones del artículo V, sección 13 de la Constitución de Colorado de 1876, modelo preferido de Shafroth.” (José Trías Monge, Historia Constitucional de Puerto Rico, Vol. II).

En este contexto es importante también reseñar dos coincidencias históricas. Primero, los “acuerdos de sindicatura aduanera” suscritos a principios del siglo 20 por Estados Unidos, inicialmente con la República Dominicana y unos años más tarde con Haití, establecían igualmente una preferencia para el pago del interés sobre y la amortización de la deuda pública de esos países, que había sido refinanciada por bancos norteamericanos para evitar la intervención de poderes europeos en este hemisferio; y, segundo, que la aprobación de la Ley Jones ocurrió contemporáneamente con la ocupación militar por Estados Unidos de Haití en 1915 y de la República Dominicana en 1916 para, entre otras cosas, asegurar el cumplimiento con dichos acuerdos aduaneros. (Victor Bulmer-Thomas, The Economic History of the Caribbean Since the Napoleonic Wars). READ MORE

Después del IVA

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Por: Sergio M. Marxuach

En la madrugada del jueves 30 de abril, una mayoría de la Cámara de Representantes rechazó un proyecto de reforma contributiva que impondría una contribución de 14% sobre el consumo de ciertos bienes y servicios. Como era previsible, las acusaciones de irresponsabilidad e incompetencia no se han dejado esperar. Más allá de discutir triviales intrigas palaciegas o las necedades de la política pequeña que dominan nuestro discurso público, resulta necesario reflexionar críticamente sobre la situación actual y presentar propuestas para superar esta difícil coyuntura. READ MORE

Puerto Rico’s excise tax change looms over commonwealth’s fiscal horizon

by Simone Baribeau and Javier Balmaceda

(Debtwire)

About a fifth of Puerto Rico’s general fund revenue is at risk.

The future of the 4% excise tax on foreign manufacturers hinges on political gales in Washington, D.C., as well as uncertainty at home. In FY14, the commonwealth raised USD 1.9bn through the tax, or 20.3% of its general fund revenue.

Known as Law 154, the excise passed as a temporary measure in FY11 under the administration of former Governor Luis Fortuno, and was designed to fall each year until it reached 1% in 2016.

But in 2013, as the tax began to fade out and Puerto Rico’s financial situation deteriorated, the commonwealth changed course. Governor Alejandro Garcia Padilla successfully backed a measure that returned the tax to 4% until 2017, at which point the method for calculating the tax changes.

The risks to the tax are two-fold. The federal government, which has allowed companies that pay the tax to fully write it off against their federal returns, could stop permitting the write-off, said Treasury Secretary Juan Zaragoza and House Finance Committee Chairman Rafael “Tatito” Hernandez. Even if it remains creditable, because of the change in the way the tax is calculated, it will be difficult to predict how much revenue it will generate in 2017, said Zaragoza.

“There’s so much uncertainty as to the yield of that methodology,” Zaragoza said. “We are meeting constantly with officials at Treasury [to discuss the future of the tax].”

From crisis to crisis

The change to the excise tax in 2017 isn’t the commonwealth’s most immediate crisis.

The Government Development Bank for Puerto Rico warned lawmakers last month that a government shutdown in the next three months was “very probable” unless the government balanced its FY16 budget, completed a five year fiscal adjustment plan and passed a tax overhaul that moved toward a value added tax and away from a sales and use tax. The House subsequently voted down the tax overhaul leaving the commonwealth’s financial plans up in the air.

Even if Puerto Rico fixes its more immediate fiscal crises with tax reform, the commonwealth will have “three big black clouds” left to address, Economic Secretary Alberto Baco said. Those issues are pension systems that are woefully underfunded, a healthcare system that is expected to run out of money in 2018, and the changes to the excise tax.

“Those are the three other [challenges] that we have to solve,” Baco said.

But, he added, as soon as the commonwealth addressed its immediate financial problems, outside stakeholders, including the federal government, will be more willing to help find solutions.

“That’s something that the federal government has been reasonable in the past and will be again if they see we are able to solve our basic issues,” Baco said.

Looking the other way….for now

So far, the federal government has allowed companies to credit the tax against their federal liability, effectively allowing a transfer of federal money to Puerto Rico. In a 2011 notice the Internal Revenue Service (IRS) said it was evaluating the “novel” tax, and that it would be creditable until they decided otherwise.

“I call it the ‘gentlemen’s agreement’ between Puerto Rico and the [IRS], about the treatment of that tax,” said Senator Ramon Luis Nieves, a member of the governing Popular Democratic Party.

By not making a final decision, the IRS gave itself the option to limit the amount of money transferred to Puerto Rico, if, for instance, the commonwealth increased the tax rate or made it permanent. And Puerto Rico has already taken steps to change the original law, scrapping the five-year reduction in rates and extending the date of the methodology change to 2017 from 2016.

The creditability of the tax may rest on who wins the presidential election in 2016, said Hernandez.

“It’s an issue of what happens if Jeb Bush wins, is he going to support that or not?” Hernandez said. “We don’t know.”

However, he noted that while Republicans “never like” the island, manufacturers are likely to push their own – likely successful – effort at maintaining creditability.

Technical, but relevant

The change is technical and it applies to relatively few companies. In FY13, 27 companies – primarily pharmaceuticals and medical device manufacturers – paid the tax. Six companies paid 75% of the revenue collected, according to the annual financial report. The tax, which is now “pretty simple,” is about to become much more complex, Zaragoza said.

Under the current law, Puerto Rico affiliates of pharmaceuticals or other manufacturers that sell drugs or other goods to their parent company pay 4% of the internal sales to the commonwealth, said Sergio Marxuach, public policy director for the Center for the New Economy.

In 2017, this will change to a so-called “source rule,” where, through a complex set of calculations, the tax liability will be based on the value of the total sales of the products made in Puerto Rico, which is less susceptible to companies’ internal “financial shenanigans,” Marxuach said.

The tax liability under the source rule is calculated by averaging four fractions: looking at each of the purchases, sales, property and payroll in Puerto Rico and dividing it by the companies total purchases, sales, property and payroll, respectively, according to a 2010 opinion by Steptoe & Johnson on the creditability of the law.

“The problem is that implementing those rules is very complicated,” Marxuach said.

Not only is it complicated, but the Treasury Department lacks the information it would need to determine the tax liability, Zaragoza said.

“In order for me to determine [the tax liability], I will need access to [pharmaceutical companies] worldwide income and I don’t have access to that,” Zaragoza said.

There’s also a constitutional question. If challenged, Puerto Rico must show that the income is closely enough tied to Puerto Rico – that there’s a sufficient nexus – for Puerto Rico to tax the income.

“There can be no assurance that [the tax’s] constitutionality will not be challenged and that, if challenged, the courts will uphold [the tax],” the commonwealth said in its first-quarter financial statement.

A taxing ‘nightmare’

Companies have accepted that, in one form or another, the excise tax will remain, said Puerto Rico Industrial Development Company Executive Director Antonio Medina.

“We’ve already informed the companies that it’s not going to go away,” Medina said. “The companies have already told us that as long as it’s creditable they’re okay with it.”

Under the source rule, the excise tax “should achieve [federal tax] creditability in the long term,” he said.

Still, he said, companies would prefer a simpler, more predictable tax, like the excise tax.

“The question is how can we change that law into something that’s simpler to implement than the sourcing of income and maintain creditability in the long term?” he said. “[As is] it’s going to be a nightmare to audit this tax.”

A USD 3.5bn tranche of Puerto Rico 2014 8% general obligation bonds due in 2035 last traded in round lots today at 78.5, yielding 10.602%, according to Electronic Municipal Markets Access. Standard & Poor’s last rated Puerto Rico’s general obligation bonds CCC+/negative on 24 April. Fitch Ratings gave them a B/negative on 26 March. Moody’s Investors Service’s last rating was Caa1/negative on 19 February.

 

 

Rompiendo el Impasse

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Por: Sergio M. Marxuach

Durante los últimos días el país ha sido testigo de un desafortunado intercambio de cartas entre los directivos del Banco Gubernamental de Fomento (el “BGF”) y el Presidente del Senado. Este francotiroteo político no es productivo ni conducente a crear el clima de colaboración necesario para salir de la crisis en que nos encontramos. Lo irónico de la situación es que ambas instituciones tienen la razón parcialmente.

Por un lado, el BGF tiene razón al advertir que existe una alta probabilidad de un cierre gubernamental en el futuro cercano—pero no por las razones que esbozó en su carta del 21 de abril al Gobernador y los Presidentes de la Cámara de Representantes y Senado.

La verdadera razón se encuentra en otra comunicación del BGF de esa misma fecha. Ese día el Vicepresidente Ejecutivo y Agente Fiscal del BGF radicó, a través del Electronic Municipal Market Access System, un “Notice of Failure to File Annual Report.” READ MORE

Cambiando la conversación sobre la pobreza en Puerto Rico

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Por: Deepak Lamba Nieves

A pesar de que somos un país con altas tasas de pobreza, lamentablemente sabemos muy poco sobre este tema. Algunos estudiosos locales han elaborado investigaciones que arrojan alguna luz, pero cómo se lidia desde la pobreza, qué estrategias se utilizan para vivir dignamente bajo la inseguridad económica y cuáles son las rutas que se identifican para salir del atolladero son interrogantes que han sido desatendidas por gran parte de la comunidad intelectual y la mayoría de los oficiales del sector público; incluso los encargados de atender la inopia en la isla.
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Kairos

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Por: Sergio M. Marxuach

De acuerdo con el monje católico Thomas Merton los antiguos griegos usaban dos palabras para describir el concepto del tiempo: chronos y kairos. Chronos es el tiempo cuantitativo y secuencial que dividimos en minutos, horas, días y semanas, en esencia los pequeños compartimientos de tiempo que rigen nuestra vida. Es el tiempo que medimos con el reloj, en el que ocurren más o menos de manera accidentada los eventos de nuestras vidas y que constituyen el ajetreo cotidiano de nuestra existencia.

Mientras, la palabra kairos se refiere a un lapso indeterminado de tiempo, con una dimensión cualitativa, en el que ocurren eventos llenos de significado que requieren que tomemos decisiones de carácter moral y existencial. De acuerdo con Henri Nouwen, kairos significa que ha llegado un momento crítico, trascendental. READ MORE

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