Las finanzas de la AEE y el gasoducto

Las finanzas de la AEE y el gasoducto

Publicado el 27 de abril de 2011

Sergio portrait
Director de Pol√≠tica P√ļblica
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Recientemente se ha discutido mucho la seguridad y el impacto ambiental de la construcci√≥n por parte de la Autoridad de Energ√≠a El√©ctrica (la ‚ÄúAEE‚ÄĚ) de un gasoducto que cruzar√≠a la isla de Puerto Rico de norte a sur.¬† Sin embargo, en este debate, que entendemos es muy importante, se ha obviado analizar la situaci√≥n financiera de la AEE, la organizaci√≥n que, de llevarse a cabo la construcci√≥n del gasoducto, estar√≠a a cargo de su operaci√≥n y mantenimiento por varias d√©cadas.

La AEE estima que el proyecto del gasoducto costar√≠a alrededor de $450 millones, eso antes de tomar en consideraci√≥n los inevitables¬†cost overruns, change orders,¬†yconstruction delays.¬† Si utilizamos el Superacueducto y el Tren Urbano como precedentes se podr√≠a esperar que el costo final del gasoducto sea alrededor del doble del estimado original.¬† De todas maneras, a√ļn si utilizamos el estimado de $450 millones como base, al costo anual del servicio de esa deuda habr√≠a que a√Īadirle el costo del ‚Äúpeaje‚ÄĚ (toll) que la AEE tendr√≠a que pagar por el gas natural m√°s el costo de operar y darle mantenimiento al tubo por 30 a√Īos o mas.

¬ŅEst√° capacitada la AEE para asumir estas obligaciones a largo plazo?¬† Una mirada breve a los¬†estados financieros auditados¬†mas recientes de la AEE nos lleva, como m√≠nimo, a cuestionar la capacidad financiera de la AEE para llevar a cabo dicho proyecto.¬† De acuerdo con dichos estados financieros:

  1. Las p√©rdidas financieras contin√ļan¬†‚Äď La AEE ha sufrido una p√©rdida agregada de $575 millones durante los √ļltimos tres a√Īos fiscales: $284.7 millones en el 2008; $147.5 millones en el 2009; y $142.8 millones en el 2010.
  2. La insolvencia es un riesgo a corto plazo¬†‚Äď Al 30 de junio de 2010, la AEE se encontrabat√©cnicamente insolvente¬†ya que sus obligaciones totales (‚Äútotal liabilities‚ÄĚ) exced√≠an sus activos totales (‚Äútotal assets‚ÄĚ) por $103.61 millones.
  3. La AEE se est√° atrasando en los pagos a sus suplidores¬†‚Äď Las cuentas por pagar han aumentado de $820.85 millones en el 2009 a $926.80 millones en el 2010, un aumento de $105.95 millones, o un 12.9%.
  4. El apalancamiento extremo continua¬†‚Äď La deuda a largo plazo (principal solamente) de la AEE aument√≥ de $5,775 millones en el 2009 a $7,399 millones en el 2010, un incremento de $1,624 millones, o un 28%.

¬ŅC√≥mo se explica que una corporaci√≥n p√ļblica que disfruta de un monopolio auto-reglamentado y con la autoridad legal para pasarles todos sus costos a sus clientes se encuentre en una posici√≥n financiera tan precaria?¬† La AEE ofrece la siguiente explicaci√≥n en la nota 14 de sus estados financieros (p√°gina 66):

As of June 30, 2010, the Authority is in a net deficit position.  The Authority faces a number of business challenges that have been exacerbated by the Commonwealth’s economic recession, the volatility in oil prices, and the fact that the Authority has not increased rates to its customers at sufficient levels to offset the effects of its rising costs.  Its principal challenges, some of which are interrelated, are: (i) addressing the decline in electric energy sales; (ii) addressing the volatility of oil costs; (iii) addressing high customer electric power rates; (iv) reducing government accounts receivables; and (v) improving its liquidity.  The Authority is committed to take all necessary measures to ensure it achieves a healthy financial condition.

Dos de los factores que menciona la AEE, la recesi√≥n y la volatilidad del precio del petr√≥leo, no son nuevos.¬† De hecho, aunque se podr√≠a argumentar que la volatilidad ha aumentado en tiempos recientes, el precio del petr√≥leo ha sido sumamente vol√°til por lo menos desde los a√Īos setenta.¬† Por otro lado, la depresi√≥n de la econom√≠a puertorrique√Īa lleva cinco a√Īos.¬† Uno pensar√≠a que la AEE ha tenido la oportunidad para ajustarse a ambas situaciones.

M√°s sorprendente a√ļn, es el tercer factor que menciona la AEE, el ‚Äúhecho de que la Autoridad no ha aumentado las tarifas a sus clientes a unos niveles suficientes para compensar por los efectos del alza en los costos.‚Ä̬† Esto simplemente no es cierto.¬† La AEE actualmente le cobra a los clientes todos sus costos a trav√©s de la estructura tarifaria actual, incluyendo los costos de la energ√≠a que se pierde en la transmisi√≥n; la electricidad que se roban; la que se le regala a los alcaldes; los subsidios para los que viven en residenciales p√ļblicos; y los pagos de inter√©s y principal de los bonistas.

El gasoducto no es tampoco una soluci√≥n para todos los retos que enfrenta la AEE.¬† El precio del gas natural: (1) est√° sujeto a los vaivenes del mercado; (2) tiende a moverse en la misma direcci√≥n que el precio del petr√≥leo; (3) ha demostrado, en algunos periodos de tiempo, ser igual o mas vol√°til que el precio del petr√≥leo; y (4) podr√≠a aumentar significativamente en el futuro debido fluctuaciones en la oferta y la demanda mundial.¬† Contrario a los anuncios pautados por la AEE, no es cierto que el precio del gas natural va a ser consistentemente mas bajo y mas estable que el precio del petr√≥leo por los pr√≥ximos 30 a√Īos.¬† En el mejor de los casos estar√≠amos sustituyendo los riesgos del petr√≥leo por los riesgos del gas natural.

En suma, creemos que la situación financiera de la AEE nos debe dar pausa al momento de considerar un proyecto como el gasoducto propuesto.  Un análisis objetivo de la situación nos lleva a concluir que la AEE simplemente no tiene la fortaleza financiera necesaria para asumir las obligaciones a largo plazo relacionadas con este proyecto.

Finalmente, queremos dejar claro que apoyamos la transición al gas natural en Puerto Rico pero no estamos convencidos de que el gasoducto propuesto sea la mejor manera de implementar dicha transición.  Se deben considerar otras opciones, incluyendo la conexión y conversión a gas natural solamente de las plantas generatrices de Costa Sur y Aguirre, que entre ambas generan 45% de la electricidad que se consume en Puerto Rico.